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Un engin va tenter d’atterrir sur Mars lundi, une première en six ans

Objectif : écouter les ondes qui viennent de l’intérieur de la planète, afin d’aider les scientifiques à dessiner une carte intérieure de Mars.

Ce seront “sept minutes de terreur” pour les scientifiques qui ont préparé cette mission. A 11h47 heure de Californie lundi 26 novembre, l’atterrisseur InSight pénètrera l’atmosphère de Mars pour se poser dans une grande plaine, après six mois et demi de voyage et 480 millions de km parcourus depuis son lancement par la Nasa. A son bord, se trouve un instrument valant des dizaines de millions d’euros : un sismomètre hypersensible conçu par l’agence spatiale française, le Cnes.

Aux dernières nouvelles, la météo sur mars était bonne. C’est la première fois depuis 2012 qu’un engin tentera de se poser sur la planète, depuis le véhicule Curiosity de la Nasa, le seul encore actif sur la planète. Seuls les Etats-Unis ont réussi à y poser des robots. L’URSS a écrasé plusieurs atterrisseurs, tout comme les Européens, tout récemment en 2016.

“Atterrir sur Mars est vraiment, vraiment difficile”, a prévenu Thomas Zurbuchen, chef du directorat scientifique de la Nasa, l’agence spatiale américaine qui a approuvé la mission de près d’un milliard de dollars il y a sept ans. “Lundi soir on va vivre ‘les sept minutes de terreur'” (la durée de la descente à travers l’atmosphère), abonde le patron du Cnes, Jean-Yves Le Gall.

Une illustration de la descente de l\'aterrisseur InSight sur Mars, diffusée par la Nasa le 22 novembre 2018.Une illustration de la descente de l’aterrisseur InSight sur Mars, diffusée par la Nasa le 22 novembre 2018. (HO / NASA/JPL-CALTECH / AFP)

A quoi sert cette mission ? Le sismomètre de l’atterrisseur, composé en fait de six sismomètres, sera posé directement sur le sol et écoutera les plus infimes vibrations de Mars. Il permettra d’entendre les ondes de choc des météorites qui se fracassent régulièrement sur Mars, les tremblements de terre, le craquement des couches, leurs déformations, les failles sous la surface, même l’attraction créée par la petite lune Phobos. Les ondes ainsi entendues aideront les scientifiques à dessiner progressivement une carte intérieure de Mars et à en apprendre plus sur la constitution de la planète.


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